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Por qué Alfa Romeo optó por renovar a Zhou Guanyu junto a Valtteri Bottas

En vísperas del fin de semana del Gran Premio de Singapur, Alfa Romeo ha confirmado su alineación para la temporada 2024, con Zhou Guanyu renovando por otro año junto a Valtteri Bottas. El corresponsal de Fórmula 1, Lawrence Barretto, explica por qué han decidido quedarse en lugar de hacer cambios…

«Esta ha sido una campaña desafiante para Alfa Romeo, el equipo suizo liderado por Sauber tenía grandes esperanzas de avanzar esta temporada después de terminar sexto en 2022 (su mejor resultado en una década), pero con Aston Martin y Williams adelantándose y Haas acercándose, han caído en la clasificación».

Una de las principales razones de esto ha sido el rendimiento del automóvil en sí, en lugar de los pilotos, por lo que teniendo eso en cuenta, las fuentes nos dicen que siempre fue la prioridad del equipo retener a Zhou, el primer piloto chino de Fórmula 1 a tiempo completo, para una tercera temporada consecutiva, junto a Bottas, quien tenía un contrato de tres años que se extiende hasta finales de 2024.

Nos dicen que hablaron con otros pilotos para ocupar el asiento mientras el equipo de gestión de Zhou evaluaba otras opciones en la parrilla, pero siempre fue la intención principal de ambas partes quedarse donde están.

El progreso continuo es importante para la renovación de Zhou

Bottas ha superado a Zhou por seis puntos a cuatro esta temporada, pero las fuentes nos dicen que ha quedado claro para el equipo que el piloto chino ha ofrecido una oposición más fuerte a su compañero de equipo más experimentado de manera más regular este año.

Su rendimiento en la clasificación ha sido sólido, especialmente considerando que Bottas es conocido por su habilidad en una vuelta rápida, y están muy igualados aquí. En las carreras, Bottas todavía ha tenido la ventaja, pero Zhou ha estado mucho más cerca este año.

Entonces, una razón clave para mantener a Zhou fue su velocidad y mostrar al equipo que podía seguir progresando.

Otra razón fue el deseo del equipo de estabilidad y experiencia después de una campaña desafiante. James Key, quien regresa al equipo como director técnico, comenzó en su nuevo cargo la semana pasada y ya se ha sumergido en comprender el proyecto 2024.

Se cree que el equipo buscará hacer cambios significativos en el automóvil, especialmente una vez que tengan la opinión de Key, por lo que tener dos pilotos experimentados, que están familiarizados con las versiones anteriores de Sauber/Alfa Romeo, será invaluable mientras buscan dar un gran paso adelante el próximo año.

Sauber también es consciente de que retener a Zhou permitirá al piloto de 24 años competir en su carrera de casa en la F1 por primera vez, ya que el Gran Premio de China regresará al calendario el próximo año, marcando 20 años desde que la F1 comenzó a correr en el país asiático, y esperan obtener beneficios comerciales de esto.

En este sentido, las fuentes han reiterado que el piloto chino no aporta respaldo financiero. No es un piloto pagado, y al equipo le interesa enfatizar que ha sido retenido debido a su rendimiento.

Sin embargo, esperan que correr en suelo chino sea atractivo para nuevos patrocinadores financieros para el equipo el próximo año, ya que buscan acercarse al límite de costos.

Sauber se prepara para el futuro

Sauber está en transición, antes de la llegada de Audi en 2026, cuando convertirán al equipo suizo en su equipo oficial.

La renovación de Zhou significa que tanto él como Bottas terminarán sus contratos al mismo tiempo, a finales del próximo año, con solo una temporada restante antes de la llegada del fabricante alemán, lo que brinda al equipo una flexibilidad completa en cuanto a los pilotos en el futuro.

Como punto de partida, esto permite que Zhou y Bottas compitan por su asiento y sean parte del proyecto de Audi, al tiempo que muestran al resto de la parrilla que potencialmente hay uno o dos asientos disponibles a partir de 2025.

También le da al equipo otro año para evaluar a su piloto de la Academia Sauber, Theo Pourchaire, quien actualmente lidera el campeonato de F2.

Las fuentes nos dicen que el equipo evaluó su ascenso para el próximo año, pero se cree que eligieron darle otra temporada para prepararse y mejorar sus habilidades a través de su papel como reserva de Sauber.

Todavía no han definido su programa exacto para 2024, pero quieren acercarlo al equipo, tanto en la fábrica como en la pista, al tiempo que buscan asegurarle un programa de carreras en otra serie y/o encontrar una manera de darle más tiempo en maquinaria de F1.

Se nos dice que completará las apariciones obligatorias de piloto joven en las sesiones de práctica libre 1 del equipo esta temporada y se espera que acumule kilómetros para el equipo en las pruebas de piloto joven al final de la temporada en Abu Dhabi también.

Por ahora, Zhou tiene la oportunidad de demostrar que merece estar en la parrilla en un futuro previsible. Si continúa progresando, al menos estará en la conversación.

Y Bottas también buscará más consistencia, ya que las fuentes nos dicen que no tiene intención de colgar los guantes en un futuro cercano.

Esa es la situación perfecta para Sauber: dos pilotos luchando por mantener su asiento, un piloto joven luchando por ingresar, y potencialmente mucho interés externo con la llegada de Audi, especialmente si el próximo año es un gran avance.

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